Bevis for flydende vand på overfladen af ​​Comet Wild-2

Forskere ved University of Arizona har lært, at Comet Wild-2 har mineraler på overfladen, der kræver flydende vand til deres dannelse. Dette første overbevisende bevis for flydende vand på en komet kommer fra prøver, der blev returneret fra Comet Wild-2 af NASAs Stardust-rummission. Opdagelsen ødelægger det eksisterende paradigme for kometer som 'beskidte snebolde', hvis iskolde masse aldrig bliver varm nok til at smelte.


Kometer opfattes typisk som frosne, stenede snebolde fra vores solsystems yderste rækkevidde. Selvom der ikke blev fundet egentligt vand på Comet Wild-2, fandt forskerne i Arizona jern- og kobbersulfidmineraler, der må have dannet sig i nærvær af vand.

Billede: NASA/JPL-Caltech


Eve Berger er en U af en kandidatstuderende, der ledede undersøgelsen sammen med sine kolleger fra Johnson Space Center og Naval Research Laboratory. Hun arbejdede sammen med Dante Lauretta, hovedforsker for U of A -teamet, der var involveret i analyse af prøver returneret af NASAs Stardust -mission. Dr. Lauretta forklarede i enpressemeddelelse:

Da isen smeltede på Wild-2, opløste det resulterende varme vand mineraler, der var til stede på det tidspunkt, og udfældede de jern- og kobbersulfidmineraler, vi observerede i vores undersøgelse. Sulfidmineralerne dannede mellem 50 og 200 grader Celsius (122 og 392 grader Fahrenheit), meget varmere end de under-nul temperaturer, der var forudsagt for det indre af en komet.

Disse forskere fandt ikke kun bevis for flydende vand, men de var også i stand til at fastsætte en øvre temperaturgrænse for kometen. De fandt et mineral, der kun findes under en bestemt temperatur. Berger sagde:

Mineralet vi fandt - cubanit - er meget sjældent i prøvesamlinger fra rummet. Den findes i to former - den vi fandt findes kun under 210 grader Celsius (410 grader Fahrenheit). Dette er spændende, fordi det fortæller os, at kornene ikke har set temperaturer højere end det.




Cubanit forekommer også på Jorden og på nogle meteoritter.

At have en øvre og nedre temperaturgrænse på kometen gør det muligt for forskere at starte teoretisering om komets varmekilde. I pressemeddelelsen nævner Berger mindre kollisioner eller radioaktivt henfald af elementer som mulige varmekilder.

Disse prøver fra Comet Wild-2 (udtales 'Vilt') kom fra NASAs Stardust-mission. Stardust blev lanceret i 1999 med det formål at indsamle prøver fra Comet Wild-2 og returnere disse prøver til Jorden til analyse. I 2004 øste Stardust med succes partikler omkring kometen. Det returnerede prøverne til Jorden i 2006. Forskere har analyseret dataene siden dengang.

Billede: NASA/JPL-Caltech


Comet Wild-2 var den 'rigtige snebold på det rigtige tidspunkt' for Stardust-missionen. Denne komet blev opdaget i 1978 af astronomen Paul Wild. Comet Wild-2 havde været i de yderste områder af solsystemet, en Kuiper-bæltekomet, indtil et møde med den gigantiske planet Jupiter i 1974 stødte den ind i en indre solsystembane. Når det indre solsystem kometer kredser, brænder solens flygtige forbindelser af. Vi ser dette som komets lyse hoved eller koma og hale. Forskere var i stand til at indsamle prøver fra Comet Wild-2, efter at den kun var gået rundt om solen fem gange i sin nye bane.

Lauretta sagde, at han håber, at rummissioner som Stardust vil fortsætte. Uden egentlig at samle prøverne fra kometen, sagde han, ville disse opdagelser ikke have været mulige.

Opdagelsen er offentliggjort i en online udgave af tidsskriftet Geochimica et Cosmochimica Acta.

For information om besøg i Stardust -returmissionenher.

Ti ting, du måske ikke ved om solsystemet


Steve Squyres ser frem til de næste 10 års rumforskning af planeter

EarthSkys meteorbruseguide for 2011